Wednesday, May 25, 2005

Economic Growth in Syria - Or Not?

I recieved two very useful comments on my post "Would it be Better for Syria to have Regime-Change Now or in 5 Years?". (By the way this article appeared translated in Arabic and slightly pared down on, which is co-funded by Firas Tlas. Click here).

Correction: I originally wrote that is owned by Firas Tlass, the eldest son of Mustafa Tlass, who was Hafiz al-Asad's long-time Minister of Defense. This is not true.

Nidal Maalouf, the General Manager of the Syrian Economic Center and Editor of Syrian-News, recently wrote me to explain that

Syria-News site is run by the Syrian Economic Center, a limited partnership that is co-funded by Mr. Tlass. SEC was established in 1995, and Mr. Tlass became partner in 2004.
I would like to thank Mr. Maalouf for correcting me and to apologize for my misattribution.

The first comment came from:
Maurice Saade
Agricultural Policy Officer
FAO Regional Office for the Near East
Cairo, Egypt
I beg to differ with your conclusions regarding economic growth rates in Syria. The data in the FAO report that you have quoted can be very misleading if you do not read it correctly. The growth rates calculations are made in Syrian Pounds (SL) and not in $US. Keeping in mind that the exchange rate until the early 1980s was around 3.5-4.0 SL per $US (compared to 50 S per $ since the early 1990s), so you can imagine how distorted the analysis can be if it is based on SL. Unfortunately, I couldn’t find GDP figures from the 1960s or 1970s. But I recall very well that in 1975, the per capita GDP in Syria was around US$ 1500, compared to World Bank estimates of $1160 in 2003, and this is measured in current terms, i.e. not taking inflation into consideration. So in real terms, $1500 in 1975 is equivalent to at least $3000 (probably much more) in today’s terms. Therefore, the real per capita income DECLINED by more than 60% in the past 30 years. Needless to point out that in 1975 there were very little oil revenues and Syria was still reeling from the 1973 war with Israel. It is this long-term trend that most Syrians have felt over the past few decades, particularly the middle class which has seen its purchasing power steadily decline since the early 1970s until it was almost wiped out during the hyper-inflation of the late 1980s. The relative very modest improvements in income during the 1990s may look somewhat impressive, but this is only when they are compared to the abyss rates of 1985-1990.

Best regards, Maurice Saade
P.S. The above remarks reflect my own personal views and not the official position of FAO.
The second comes from:
Jihad Yazigi
The Syria Report
Rue du Paradis, 75010 Paris, France Tel/Fax: 01 43 27 05 14

There are a number of factors you have to take into account when you talk of Syria's GDP or in general of the statistics in the country.

The paragraph of the FAO report you mention is referring to GDP growth in Syrian Pounds. This is not very significant data as the rate of the Syrian Pound to the dollar has plunged dramatically since the mid-eighties. So, as a rule and in order to compare with other countries you should use the dollar rates.

In practice, for the last twenty-five years, the Syrian economy has stagnated, with the exception of the first 5 years of the nineties (1990-95). These five years witnessed a conjunction of factors: a surge in production of oil, three successive years of good rain and of growth in agricultural production (which makes up around 25-30% of GDP), capital inflows from the Gulf (following Syria's opposition to Iraq's invasion of Kuwait) and also to a lesser extent private capital inflows that followed the enactment of investment Law N°10. However, in practice, Syria's current per capita GDP stands very much at the same rate as it was in 1980, around US$1,000.

For your information, the seventies witnessed an extraordinary period of economic growth. This was accompanied by a growth in literacy and life expectancy and if I remember well (I have to check the figures here), Syria had during the seventies the third highest average annual growth rate in the world in HDI (Human Development Index).

Another thing you have to take into account is that the economic figures published by all international institutions are based on local Sryian statistics. These statistics grossly underestimate private sector production. Syrian business owners do not report the correct earnings of thier companies in order to escape taxation. According to national statistics the private sector made up around 70% of industrial GDP (outside the oil & gas sector) in 2002. So you can imagine that there is a large gap between what the statistics indicate what reality really is.

Finally, just one remark on relates to unemployment, a subject you did not cover, but which I think is interesting. If GDP growth is higher than population growth you get an increase in per capita GDP. That's all fine but you have to know that in order to obtain a fall in unemployment rates, it is simply not enough to have growth in per capita GDP, because with time comes also growth in productivity, that is the increase in the production produced by every single person.

In France for instance, annual increase in productivity is 2% per annum. Population growth there is 0.5% per annum. As a result, in order for unemployment to fall, the French need a rate of at least 2.5% per year. If the same rate of 2% applied in Syria and you add up around 2.7% in population growth, you actually need a per capita GDP growth of at least 4.7% before unemployment can fall. As long as it isn't the case, unemployment keeps rising.

Best, Jihad

Thanks to both Maurice and Jihad for helping us to understand the long-term economic growth rates in Syria. To someone who has lived off and on in Syria since 1981, it does seem like the economic situation has improved for many people and not just the upper-class. All the same many Syrians have insisted to me that things are actually worse and that the average Syrian is poorer now than in the 1970s. I find that hard to believe. Maurice thinks so. Jihad says they are roughly the same, but that Syrian state statistics may under-report national wealth.


At 5/25/2005 09:58:00 AM, Anonymous kingcrane said...

I agree with these gentlemen. Even when you factor in "imported" money brought in or sent by Syrian expatriates, you realize that the buying power of the average citizen has declined. It will take much more than some of the "new" service industries (cell phone companies and others) to give meaningful employment to the current class of youngsters who are receiving their High School and College degrees.
PS: Since I am Lebanese, I would be interested if Jihad and Maurice could possibly give comparative data for Lebanon where the currency plunged even more against foreign currencies?

At 5/25/2005 10:22:00 AM, Blogger hummbumm said...

However you slice and dice it, it is pretty pathetic performance for a country, when we compare to the growth of S korea, Thailand, Malaysia, Singapore etc.. in that period. I think you're anectdotal evidence that syrians are better off, should be put discounted vs. hard facts here. Actual statistics may underestimate real economic activity but a growing underground economy is not a sign of health but rather another indication of poor economic policy. Country is going nowhere under current political leadership. And going nowhere is going backwards relatively speaking. If Syria was anywhere near normal, there should have been massive migration of lebanese to work in syria because of strife in lebanon, not the reverse. How sad for the populace.

At 5/25/2005 11:19:00 AM, Anonymous Anonymous said...

How do u explain that many relatives of the president;army officiers and other officials are multibillionaires most of them are of very modest origin.Is this money from the syrian oil,drugs trade or what?

At 5/25/2005 11:27:00 AM, Anonymous Anonymous said...

Dear 11:19am,

It's called despotism. The thugs in charge get rich, everyone else is a "martyr"...

Remember Yassir? Same concept.

At 5/25/2005 12:35:00 PM, Anonymous Anonymous said...

Drugs, -The lebanese grow them and pass them through syria. Syria is a center for drug route.

Who is to blame for this? The Syrians? Or Supply/Demand?

At 5/27/2005 02:27:00 PM, Anonymous Anonymous said...

من جديد تلجأ صحيفة "الحياة"، التي تزعم الليبرالية وحرية التعبير في كلّ أمر آخر غير الملفات السعودية، إلى ممارسة الرقابة على مقالات باتريك سيل الناقدة للنظام السوري، وذلك رغم معرفة الجميع أن سيل صديق تاريخي للنظام وصاحب السيرة الشهيرة عن حافظ الأسد. وموقع "الرأي" حصل على النصّ الإنكليزي الكامل للمقالة، ويعيد نشرها كما جاءت في عدد "الحياة" ليوم 27/5/2005، بعد إضافة المحذوفات باللون الأحمر.

في الوقت الذي تتهم أميركا سورية بمساعدة المقاومة في العراق، وفي الوقت الذي تواجه سورية نتيجة لذلك خطراً حربياً فعلياً، قامت دمشق بتشديد القبضة على المواطنين بصورة لا تساعد على تعزيز سمعتها الدولية.

تم القبض في منتصف الليل هذا الأسبوع على ثمانية أعضاء من مجلس إدارة منتدى فكري سياسي سمي باسم الدكتور جمال الأتاسي وأودعوا السجن. وكان الأتاسي، الطبيب النفساني، أحد أبرز مؤسسي حزب البعث وتحول فيما بعد إلى ناقد لنظام الأسد. ويعتبر منتدى الأتاسي آخر بقايا ما عرف بـ «ربيع دمشق»، تلك الفترة الانفراجية التي أعقبت تولي الرئيس بشار الأسد الحكم في العام 2000، ثم وُضع لها حد بعد ذلك.

أما "الجريمة" التي ارتكبها المنتدى فهي أنه طلب إلى أحد المدعوين، علي العبد الله، أن يتلو نص رسالة تلقاها المنتدى من رئيس الفرع السوري لجماعة الأخوان المسلمين المحامي علي صدر الدين البيانوني الذي يعيش منذ أكثر من عشرين عاماً منفياً في الأردن أو في شمال لندن. وقد تم القبض على علي العبد الله، وهو يساري وليس من الأخوان المسلمين، قبل توقيف الآخرين، وأحيل إلى محكمة أمن الدولة.

جدير بالتنويه أن الانتساب إلى الأخوان المسلمين يعتبر في سورية جريمة يعاقب عليها بالإعدام، وذلك منذ أن قامت الجماعة بانتفاضة مسلحة ضد النظام الحاكم أواخر السبعينات ومطلع الثمانينات وتم سحقها في حمام دم في مدينة حماه عام 1982، كما تم في الوقت نفسه إسكات جميع الأصوات المعارضة.

كان رد فعل السلطة الخشن هذا الأسبوع أمراً مؤسفاً يؤدي إلى عكس النتائج المرجوة. فالبيانوني هو الذي أقنع الأخوان المسلمين بالتخلي عن العنف وعن التطرف. وهو طالما كرر المطالبة بالمصالحة الوطنية وبتضميد الجراح، وحصل حتى على تأييد «مانديلا» سورية المناضل الشيوعي المخضرم رياض الترك الذي أمضى في السجن عشرين سنة. وينادي الترك، الذي تغير اسم حزبه فأصبح حزب الشعب الديموقراطي السوري، بالتعاون مع جميع الأطياف السياسية بما فيها حزب البعث والأخوان لصالح الوحدة الوطنية. وكانت السيدة سهير الأتاسي كريمة مؤسس المنتدى تسهم قبل توقيفها في حملة تنادي بإجراء حوار وطني بين البعثيين والشيوعيين والأكراد والأخوان المسلمين وناشطي المجتمع المدني، يرمي إلى وضع برنامج للإصلاح من شأنه أن يساعد على أن تحمي نفسها في وجه الضغوط الخارجية.

وما يميز الجماعات المعارضة في سورية هو أنها جميعها «وطنية» ترفض أي تعاون مع أميركا أو سواها من الدول الأجنبية ضد بلادها. وهي في ذلك تختلف تماماً عن فريد الغادري المقيم في أميركا، وهو معارض يفتقر محلياً إلى أي مصداقية رغم ان واشنطن وبعض المسؤولين الأوروبيين في بروكسيل يتبنونه، أما المعارضة السورية فتسخر منه وتعتبره «أحمد الجلبي السوري».

على أن جماعة الأتاسي ليسوا وحدهم ضحية الأجهزة الأمنية في سورية، اذ تم توقيف الكثيرين في مطار دمشق، كما وردت تقارير عن عمليات خطف سياسية. كذلك وقعت أعمال سرقة مسلحة قامت يها عصابات إجرامية، بعضها على ما يبدو على صلة بشواذّ على القانون أبناء عمّ للرئيس الأسد، أو على صلة حتى بشقيقه العقيد ماهر الأسد قائد الحرس الجمهوري. ورئيس المخابرات السورية السابق في لبنان العميد رستم غزالي، وثلاثة من أبناء عائلته، اتُهموا بسلب عشرات الملايين من الدولارات من بنك المدينة اللبناني.

ومن ناحية أخرى تم القبض يوم 22 الجاري على محمد رعدون رئيس منظمة حقوق الإنسان العربية بينما كان في مكتبه في اللاذقية بسبب نصحه للسوريين في المنفى بأن لا يعودوا إلى الوطن خوفاً من التوقيف أو ما هو أدهى.

ولعل الانطباع العام في كل هذه الحوادث هو أنها عمليات ابتزاز وتجاوز للقوانين من جانب أجهزة الأمن التي لا تخضع للضبط والمراقبة ولا يبدو هناك امكانية للسيطرة عليها. واليومية الفرنسية "ليبيراسيون" وصفت سورية بأنها "دكتاتورية من غير دكتاتور.

أما المدافعون عن النظام فيقولون أن سورية تعتبر بفضل تدابيرها الأمنية الشديدة، واحة للاستقرار إذا ما قورنت بأكثر جيرانها. فمصر أوقفت في هذا الشهر 800 عضو من الأخوان المسلمين، والسعودية واجهت قتال شوارع مع المتطرفين. وفي إيران يقوم المتشددون بكم أفواه الإصلاحيين قبيل الانتخابات الرئاسية في الشهر المقبل، هذا في حين تتابع إسرائيل دونما عقاب اغتصاب الحقوق الفلسطينية على أوسع وأشرس نطاق.

وأما أميركا التي هي أشد المتصدين لسورية، فقد صدمت العالم بأسره بسجلها المخجل في القتل والتعذيب والتدمير في العراق وأفغانستان. فمن له والحالة هذه أن يدعي الالتزام بالمستوى الأخلاقي العالمي ؟

ومع ذلك فإن واقع الحياة يشير إلى أنه حين تواجه دولة صغرى خطر هجوم عدواني من دولة عظمى فإن من الحكمة أن تصلح أمورها بحيث تكتسب عطف المجتمع الدولي وحمايته، وتكتسب، وهذا هو الأهم، تعاطف مواطنيها. فمن الذي سيهب اليوم للدفاع عن البلاد فيما عدا المستفيدين من النظام؟

مؤتمر حزب البعث

تعقد قيادة حزب البعث المؤتمر القطري في الشهر المقبل، للمرة الاولى منذ سنوات. ويرجح أن ينتهي كل رجاء من هذا المؤتمر إلى خيبة أمل. فإلغاء المادة 8 من الدستور التي تنص على أن حزب البعث هو قائد الدولة والمجتمع وإفساح المجال لظهور أحزاب أخرى أمر سيلقى معارضة شديدة من جانب كبار الحزبيين الذين يرون في هذه المادة بالذات أساساً لهيمنتهم وشرعيتهم. فأي تغيير في الدستور يعتبر في نظرهم ضربة قاضية للحزب.

كذلك يجري التساؤل عما إذا كان المؤتمر سيكبح جناح الأجهزة الأمنية. فالأمن في نظر البعثيين هو «واجب وطني» وهو الوسيلة الوحيدة للدفاع عن البلاد ضد أعدائها. كذلك يتساءل الناس عما إذا كان الحزب سيقرر إجراء إصلاحات سياسية أو اقتصادية كما تطالب المعارضة بذلك. فالتقارير الواردة من دمشق تشير إلى عكس ذلك. فالعناصر القيادية في الحزب تتمسك بما يسمى بـ «النمط الصيني» للتنمية، حيث أي خطوات تتخذ باتجاه اقتصاد السوق - كخصخصة الشركات الحكومية وإنشاء بورصة وطنية - تتم من دون أن ترافقها أي خطوات باتجاه التحرر السياسي.

وهل يعالج المؤتمر موضوع الفساد المزمن وأبطاله من كبار الأثرياء والمتنفذين السياسيين، وما ينتج عنه من البؤس الاقتصادي المتزايد الذي تعانيه الجماهير ؟ هذا يتطلب كسر احتكار الاقتصاد من قبل حفنة من بارونات النظام وأقرباء الرئيس. الواقع أن أحداً لا يتوقع حصول أي تغيير في هذا المجال.

لقد انهمك منظّرو الحزب في الأسابيع الأخيرة، وبمساعدة بعض المثقفين من خارج الحزب، بالبحث عن السبل الملائمة لبعث حياة جديدة في شعارات الحزب القديمة (وحدة حرية اشتراكية). ولم تتضح بعد نتائج إمعانهم في التفكير العميق ولكن لا ينتظر من تلك النتائج أن تشعل البحر ناراً!

سوريا وأميركا وفرنسا

يبدو أن أميركا عازمة على «تغيير النظام» في دمشق بذريعة أنه يوفر قاعدة خلفية للمقاومة العراقية. وبالمقابل فإن فرنسا لا ترغب بقلب نظام الرئيس بشار الأسد ولكنها تريد منه الالتزام بإجراء إصلاحات سياسية واقتصادية هامة. وهي تتمنى أن يصدر بيان واضح وصارم من جانبه يقول بأنه إذا ما ثبت بأن لأي سوري دوراً في اغتيال رئيس الحكومة اللبنانية السابق رفيق الحريري فسوف يحاكم ويعاقب.

والاستراتيجية الأميركية تقوم كلها على العصا من دون الجزرة، على أساس أن الدولة الضعيفة لا يمكنها أن تتوقع أي عطف أو تأييد. أما موقف فرنسا فهو أكثر حذقاً ومهارة، لأنها حريصة على حماية مصالحها في سورية ولبنان من التنطح الأميركي.

على أن ما لم تقله أميركا ولا الاتحاد الأوروبي هو أن مطالبة سورية باسترداد مرتفعات الجولان هو أمر مشروع وواجب البحث. وربما كان ذلك هو الوسيلة الأفضل لجذب انتباه سورية وإعادتها إلى بر الأما

At 5/29/2005 04:49:00 PM, Anonymous Anonymous said...

last victim of assad ,habib saleh has been arrested in Tartus.

At 5/30/2005 08:24:00 AM, Anonymous Ghassan. said...

What is going on? Where are the comments? Are you really scared in Syria? Where are the Syrians outside Syria? Don't wait for outsiders to liberate you, you have to change inside before a society can be changed! Allah (SWT) said in the Quran: Allah will not change a nation, until they change inside themselves. Wake up and demand freedom!

At 5/30/2005 10:26:00 AM, Anonymous Anonymous said...

ghassan,dont blame the syrian people who gave 10 000's of martyrs against assad father.And the syrian prisons are full of syrian heroes.
The sectarian regime is weak ,and obsess by the idea of loosing the power...for them any syrian citizen is a potential enemy .

Breaking news:the brave members of atassi forum were freed.

Still 2000 political prisoners and more than 12000 political missings.

At 5/30/2005 01:16:00 PM, Blogger Catherine said...

Ghassan has a very good point. People are scared of talking and even thinking..But if we want to have a better life, we have to earn it..It's true that there are some very brave human rights activists and some opposition who demand civil rights, and we should be proud of them, but the thing is that they are very few. The street, the masses have not responded, the vigils that they held where not attended by many people, just the activists them selves, people did not want to take risks. But it is, our responsability, all of us , to take risks. 18 000 000 Syrians..If only one million of them, or even hunded thousands, got to the streets and demanded back their rights..History would be written. They can shoot ot imprison all if we are many. Only rule of the law above all people (equally), and not the opposite,can wash away riscs of futur explosive sectarianism and other dangers.It's the responsability of all of us, not just the activsts and it's a shame we are so silent and badly organized.

At 5/30/2005 04:09:00 PM, Anonymous Anonymous said...

The problem is that there is no possibility to 10 syrians to grouping together without the knowledge of the moukhabarat and u know the fear of being kidnapped or killed knowing that assad has 10000's of moukhabarat scattered among the Syrian cities.But there is possibility of spontaneous unrest that may happen after serious incident.


Post a Comment

Links to this post:

Create a Link

<< Home